¿Qué diferencias hay entre callbacks, promises y async/await en JavaScript?

Entendiendo las Diferencias entre Callbacks, Promises y Async/Await en JavaScript

En el ámbito de la programación con JavaScript, a menudo nos encontramos con la necesidad de realizar tareas que no se ejecutan inmediatamente, sino que dependen de algún proceso externo que lleva su tiempo, como puede ser el acceso a datos en una API, la lectura de archivos, o cualquier tipo de operación de Entrada/Salida. El manejo de estas operaciones asíncronas es crucial para crear aplicaciones eficaces y con buen rendimiento. En este extenso artículo, vamos a explorar tres de las técnicas más comunes para manejar la asincronía en JavaScript: los callbacks, las promises y la sintaxis de async/await. A través de ejemplos exhaustivos y detallados, entenderemos cómo funcionan, sus diferencias y cómo pueden ayudarnos a escribir código más limpio y mantenible.

Qué son las Operaciones Asíncronas?

Para comenzar, es importante comprender qué es una operación asíncrona y cómo afecta la ejecución de nuestro código. En un modelo de programación síncrona, cada operación se ejecuta una tras otra, es decir, una línea de código no se ejecutará hasta que la anterior haya finalizado su ejecución. Este enfoque es sencillo pero puede llevar a una experiencia de usuario pobre ya que ciertas operaciones pueden tomar mucho tiempo y bloquear el flujo de ejecución, haciendo que la aplicación se sienta lenta o no responda. En contraste, la programación asíncrona permite que esas operaciones que toman tiempo se realicen en paralelo con otras tareas, optimizando la eficiencia y la experiencia del usuario.

JavaScript, siendo un lenguaje de programación orientado a eventos, adopta un enfoque asíncrono para manejar tareas que requieren esperar a que ocurra algo (como la respuesta de un servidor) antes de poder continuar. Esto es esencial, por ejemplo, en el desarrollo de aplicaciones web donde JavaScript se ha convertido en uno de los lenguajes más populares. Ahora que tenemos una base sobre el concepto de asincronía, exploremos cómo los callbacks fueron una de las primeras formas de manejar este tipo de operaciones en JavaScript.

Callbacks: La Primera Aproximación

Los callbacks son simplemente funciones que se pasan como argumentos a otras funciones que tienen la capacidad de ejecutar código asíncrono. Cuando la operación asíncrona finaliza, se ejecuta el callback para continuar con el flujo de la aplicación. Este concepto es relativamente simple y fue el primer método para manejar operaciones asíncronas en JavaScript. Sin embargo, el uso extensivo de callbacks puede conducir a problemas de legibilidad y mantenimiento del código, ya que se pueden generar estructuras complejas y anidadas conocidas como ‘Callback Hell’ o ‘Pyramid of Doom’. A continuación, veamos un ejemplo simplificado de cómo se utiliza un callback.

En este ejemplo, la función ‘obtenerDatos’ realiza una operación asíncrona simulada con ‘setTimeout’, que representa una petición demorada a una API. Una vez que se completa la operación (después de 2 segundos), se ejecuta la función ‘callback’ proporcionada, pasando la respuesta como argumento. La función ‘procesarDatos’ es el callback que se ejecutará después, y su trabajo es simplemente imprimir los datos procesados.

Este patrón es sencillo pero rápidamente puede llevar a una complejidad desmedida en situaciones reales donde se requiere encadenar múltiples operaciones asíncronas, cada una dependiendo del resultado de la anterior. Esta es la razón principal del surgimiento de las Promises como una alternativa para manejar la asincronía en JavaScript.

Promises: Encadenando Asincronía de Manera Elegante

Las Promises en JavaScript surgieron como una solución a los problemas de los callbacks y han cambiado significativamente la forma en que escribimos y entendemos operaciones asíncronas. Una Promise es un objeto que representa la terminación o el fracaso eventual de una operación asíncrona. Esencialmente, es un contenedor para un valor que aún no se conoce cuando la promesa es creada, pero que se resolverá en algún punto del futuro. Las Promises tienen tres estados posibles: ‘pendiente’, ‘resuelto’, o ‘rechazado’. Las Promises nos permiten encadenar métodos ‘.then()’ que se ejecutarán cuando la operación asíncrona sea exitosa, y ‘.catch()’ para manejar errores, simplificando así el manejo de errores y la anidación de llamadas.

Vamos a reescribir nuestro ejemplo anterior utilizando Promises para ver cómo pueden mejorar la estructura del código y la legibilidad.

Imaginemos que ‘obtenerDatos’ ahora retorna una promesa en lugar de requerir un callback. Aquí está el mismo proceso utilizando Promises:

Este ejemplo muestra cómo la función ‘obtenerDatos’ devuelve una Promise, la cual ejecutaría el método ‘resolve’ si la operación asíncrona es exitosa o ‘reject’ si ocurre un error. El llamado a esta función se acompaña de ‘.then()’ para manejar la respuesta exitosa, y ‘.catch()’ para manejar cualquier posible error. Al encadenar operaciones con ‘.then()’, evitamos la anidación característica del ‘Callback Hell’ y construimos un flujo más legible y mantenible.

Sin embargo, incluso con Promises, el manejo de operaciones asíncronas complejas puede requerir varias cadenas de ‘.then()’ y ‘.catch()’, lo que ha llevado al desarrollo de una sintaxis aún más limpia y simple para trabajar con la asincronía: las palabras clave ‘async’ y ‘await’.

Async/Await: Sintaxis Moderna y Clara para Asincronía en JavaScript

Con la introducción de ‘async’ y ‘await’ en ES2017 (ECMAScript 2017), JavaScript ha proporcionado una nueva forma de trabajar con operaciones asíncronas que parece sincronía. La palabra clave ‘async’ se utiliza para declarar una función que se manejará como una función asíncrona y ‘await’ se utiliza dentro de ella para pausar la ejecución hasta que la Promise a la que se aplica se resuelva. Este enfoque permite escribir código asíncrono de una manera que se asemeja más a la manera en que escribimos código sincrono, haciendo que sea más fácil de entender y mantener.

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